Fosil Misterius Mengacu pada Asal Usul Kadal dan Ular

Sekitar 240 juta tahun yang lalu, badai bergulung di tepi tropis dari benua super Pangaea dan menghantam pulau-pulau pesisir. Hujan menghantam hutan ekor kuda dan pakis, menyapu tanaman dan hewan ke laut dan menguburnya dengan lanau.
Di antara para korban adalah reptil kecil. Pada saat itu, sepertinya tidak banyak. Namun baru-baru ini di jurnal Nature, sebuah tim ilmuwan internasional mengidentifikasi hewan itu, yang disebut Megachirella, sebagai leluhur paling awal dari squamate, kelompok yang berisi kadal, ular, dan amfibi yang mirip cacing.
Dengan 10.000 spesies yang berbeda, squamate terdiri dari salah satu ordo vertebrata darat terbesar di planet ini. Mereka ditemukan di enam benua, telah beradaptasi dengan berbagai habitat yang memusingkan dan ukurannya mulai dari ular sanca 25 kaki hingga bunglon yang lebih kecil dari penghapus pensil. Anggota kelompok yang punah termasuk ular besar seperti Titanoboa dan mosasaurs pelaut, yang menyaingi paus kecil dalam ukuran.
Squamates “menghuni hampir setiap lingkungan tunggal,” kata Tiago Simões, seorang ahli paleontologi di University of Alberta, yang ikut menulis penelitian ini. “Mereka belajar cara memanjat kaca, cara berenang, cara meluncur. Mereka bahkan bisa menabrak air. ”
Tapi asal usul squamates telah lama menjadi teka-teki. Urutan itu milik kelompok yang lebih besar yang disebut lepidosaurus, kategori yang juga mencakup garis keturunan saudara perempuan yang disebut rhynchocephalians – yang diwakili hari ini hanya oleh tuatara yang sederhana, reptil kecil di Selandia Baru.
Kedua kelompok itu menyimpang dari leluhur bersama di masa lalu yang jauh, tetapi kapan dan bagaimana itu terjadi telah menjadi misteri. Data genetik telah lama menunjukkan bahwa squamate berasal di suatu tempat selama Periode Trias Awal, 252 hingga 247 juta tahun yang lalu, kata Adam Pritchard, seorang ahli paleobiologi di Museum Nasional Sejarah Alam Smithsonian.
Tetapi ketika sampai pada bukti fosil, satu-satunya lepidosaurus yang dapat ditemukan siapa pun dari Zaman Trias adalah para rhynchocephalians. Fosil squamate paling awal yang diketahui berasal dari periode Jurassic kemudian, menyisakan jarak 75 juta tahun yang membuat frustrasi antara leluhur bersama dan penampakan dari apa yang sekarang merupakan beberapa hewan paling akrab di planet ini.
“Seolah-olah kita memiliki bukti definitif dari keluarga yang memiliki dua saudara kandung,” kata Dr. Pritchard. “Seorang saudara, Anda tahu banyak tentang kehidupan awal mereka dan bagaimana mereka tumbuh dewasa. Dan yang lain, Anda tidak memiliki informasi apa pun tentang masa kecil mereka. ”
Pada awalnya, Megachirella tampaknya tidak menawarkan banyak wawasan.
Spesimen itu ditemukan oleh seorang pemburu fosil amatir pada tahun 1999 di singkapan batu kapur di pegunungan Dolomite di Italia utara. Theslab, yang berasal dari Periode Trias tengah, berisi bagian depan kerangka kecil, agak terjepit dengan kepala besar dan kaki depan yang berat.
Sisa-sisa itu diartikulasikan dengan indah, tetapi agak sulit untuk dilihat. Ketika para ilmuwan secara resmi menamainya pada tahun 2003, mereka menggambarkannya sebagai lepidosaurus primitif. Teknologi yang tersedia tidak cukup untuk menyelidiki lebih dalam.
Tetapi pada tahun 2014, Dr. Simões – yang berspesialisasi dalam mengurai sejarah evolusi makhluk hidup dan squamate yang punah – menemukan sebuah makalah tentang fosil yang menarik minatnya. Melihat angka-angka anatomi, dia langsung tahu bahwa dia kemungkinan melihat kadal – dan kadal yang sangat awal.
Dia menghubungi salah satu penulis makalah, Massimo Bernardi, seorang ahli paleontologi di Museum of Science di Trento, Italia, dan menyarankan agar mereka menjalankan fosil melalui pemindaian CT mikro resolusi tinggi untuk lebih melihat tulang yang dikompresi. Bernardi, yang telah memikirkan hal yang sama, setuju.
Di bawah tatapan teknologi tinggi dari pemindai, para ilmuwan dapat merekonstruksi tulang-tulang kecil yang dihancurkan secara digital, memilih detail anatomi yang tidak terlihat oleh mata telanjang. Mereka menemukan bahwa bagian-bagian dari tempurung otak hewan itu lebih mirip dengan iguana modern dibandingkan dengan reptil Trias lainnya; begitu pula pengaturan gigi dan kurangnya perforasi di bagian bawah vertebra Megachirella.
Yang lebih menarik adalah tulang pergelangan tangan, bahu, dan lengan hewan itu, yang lebih khas dari yang terlihat pada kadal hidup. Tetapi Megachirella memiliki sedikit sisa anatomi yang tidak ada pada kadal dan ular modern: gastralia, tulang rusuk masih ditemukan di tuatara dan buaya, dan tulang pipi kecil yang disebut quadratojugal.
Penampilan Megachirella di Trias tengah dan sisa-sisa fosil rhynchocephalian membuat kasus kuat bahwa squamate paling awal muncul menjelang akhir Permian, periode 270 juta tahun lalu yang tiba-tiba hancur oleh salah satu kepunahan massal yang paling dikenal. Pada awal Periode Trias berikut, lebih dari 90 persen kehidupan di planet ini telah musnah.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *