Kepler, Pesawat Ruang Angkasa NASA Kecil yang Bisa, Tidak Lagi Bisa

Kepler, teleskop antariksa pemburu planet NASA, kehabisan bahan bakar bermanuver dan sedang pensiun, badan antariksa mengumumkan pada hari Selasa.
Setelah sembilan setengah tahun di orbit, 530.506 bintang diamati dan 2.662 planet ditemukan di sekitar bintang lain, pesawat ruang angkasa kecil akan dibiarkan melayang selamanya di sekitar matahari. Para astronom berduka atas kehilangan itu tetapi merayakan misi yang mengubah hidup mereka dan memperbesar jagat raya serta kemungkinannya.
“Kepler benar-benar telah membuka pemandangan baru dalam astronomi,” kata William Borucki, seorang fisikawan di Pusat Penelitian Ames NASA di Mountain View, California, yang memimpin misi Kepler hingga pensiun pada tahun 2015. “Kami telah menunjukkan ada lebih banyak planet daripada bintang di galaksi kita. ”
Banyak dari planet-planet ini, katanya, mungkin cukup hangat sehingga mereka dapat memiliki air cair di permukaannya, “sebuah situasi yang kondusif bagi keberadaan kehidupan.”
Pensiun Kepler menandai awal dari sebuah upaya untuk mengakhiri kesepian kosmik umat manusia. Ini adalah upaya yang akan mendefinisikan setengah abad ke depan sains NASA, sebagai generasi baru pesawat ruang angkasa dan instrumen mencari tanda-tanda kehidupan di dunia laut yang mengorbit Jupiter dan Saturnus, di pasir Mars dan di dunia berbatu yang sekarang dikenal mengorbit matahari terdekat.
Observatorium ruang angkasa baru NASA, Transiting Exoplanet Survey Satellite, atau TESS, telah melakukan pencarian planet di kosmos terdekat, dan teleskop raksasa baik di darat maupun di luar angkasa dirancang untuk mendeteksi dan mengamati exoplanet – planet yang mengelilingi bintang-bintang di luar tata surya kita.
“Pencarian planet adalah pencarian kehidupan,” kata Natalie Batalha, seorang ilmuwan misi Kepler yang sudah lama berada di Universitas California, Santa Cruz, selama konferensi tahun 2017. “Hasil ini akan membentuk dasar untuk pencarian kehidupan di masa depan. ”
Banyak teori dan eksperimen bercita-cita untuk mengubah pandangan kita tentang alam semesta, tetapi misi Kepler benar-benar melakukannya. Tiga dekade lalu, para astronom tidak bisa mengatakan dengan andal apakah ada planet di sekitar bintang lain. Sekarang, tagar NASA “moreplanetsthanstars” mengatakan semuanya: alam semesta adalah rumah bagi lebih banyak planet daripada bintang, dengan miliaran planet yang berpotensi dihuni hanya di galaksi kita sendiri.
Dikirim tinggi-tinggi pada tahun 2009, Kepler menemukan sekitar 5.580 kemungkinan planet dengan menatap bintang-bintang di sepetak kecil Bimasakti. Hanya di bawah 3.000 exoplanet telah dikonfirmasi, menurut kartu skor resmi NASA.
Mengekstrapolasi hasil itu ke seluruh galaksi akan menempatkan 10 miliar planet berpotensi dihuni di galaksi kita, kata Dr. Batalha. “Layak huni,” dalam hal ini, berarti dunia berbatu kira-kira seukuran Bumi, yang mengorbit bintangnya di Zona Goldilocks: tidak terlalu dekat atau terlalu jauh, dalam kisaran yang cukup hangat untuk menahan air dalam keadaan cair.
Planet layak huni terdekat bisa mendekati 11 tahun cahaya, kata Dr. Batalha. Itu semua kecuali di sebelahnya, dalam skema kosmik hal, dan berpotensi terjangkau dalam kehidupan kita dengan teknologi masa depan yang dekat.
Planet luar mimpi kita, yang sering disebut sebagai Earth 2.0, masih belum ditemukan. Tetapi Kepler menemukan dunia lain: planet Styrofoam, planet lava, dunia samudra, planet dengan lebih dari satu matahari dan sistem planet yang berputar di sekitar bintang mereka dalam sinkron terjalin erat seperti jam tangan Swiss yang jauh.
“Kepler sangat menakjubkan karena menemukan semua jenis planet gila yang tidak pernah kita bayangkan mungkin terjadi,” Sara Seager, seorang pakar planet di Institut Teknologi Massachusetts, mengatakan dalam sebuah email. “Kepler memindahkan exoplanet dari ratusan ke ribuan, dan memindahkan exoplanet ke semacam big data, upaya ilmiah crowdsourced.”
Proyek Kepler tumbuh dari kecintaan abadi William Borucki akan ruang. Borucki, penyelidik utama misi Kepler selama bertahun-tahun, tumbuh di sebuah kota kecil di Midwesterntown, menembakkan roket buatannya sendiri ke atas dan berharap mereka tidak akan mengenai sapi tetangga. “Sebagai seorang anak, inilah yang ingin Anda lakukan,” katanya.
Dia bekerja pada program Apollo Moon, menjadi ahli dalam pengukuran cahaya yang tepat. Pada 1984, ia menyarankan agar pengukuran semacam itu bisa digunakan untuk mencari planet. Saat sebuah planet yang jauh lewat di depan bintangnya, ia seharusnya menghalangi sejumlah kecil cahaya bintang itu. Dilihat dari jauh, Bumi hanya akan menyumbat 84 bagian per juta cahaya matahari – kurang dari seperseratus persen.
Misi Kepler diusulkan dan ditolak empat kali sebelum mendapat anggukan dari NASA pada tahun 2001; diluncurkan ke orbit mengelilingi matahari pada 6 Maret 2009. Awalnya tatapannya tertuju pada sepetak langit selebar 20 bulan penuh dekat Salib Utara, di rasi bintang Cygnus dan Lyra, sebuah wilayah yang berisi sekitar 4,5 juta bintang .

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *