Lampu, Kamera, Blastoff: SpaceX Rockets Light Up California Skies Night

Tepat setelah matahari terbenam pada hari Minggu, orang-orang di sekitar Los Angeles dan bagian lain California Selatan mendongak dan melihat sorotan merah roket.
Mara Altman menghadiri makan malam penggalangan dana di sebuah pertanian di luar San Diego. Sebuah band mariachi baru saja mulai bermain ketika para tamu melihat roket. “Aku tidak tahu,” katanya. “Orang-orang seperti terpesona.”
Pemain terompet meletakkan instrumennya dan mengeluarkan ponselnya untuk merekam penerbangan roket. Penyanyi itu terus bernyanyi, sambil menatap langit. “Itu hanya bagian tambahan dari pesta,” kata Altman.
Ini adalah pemandangan yang diharapkan orang-orang di California Selatan untuk melihat di langit mereka lebih sering ketika perusahaan roket milik pribadi memperluas penggunaan mereka atas situs peluncuran terdekat.
Roket pada hari Minggu, Falcon 9 yang dibangun oleh SpaceX, membawa satelit komunikasi Argentina ke luar angkasa. Diluncurkan dari Pangkalan Angkatan Udara Vandenberg, 140 mil barat laut Los Angeles. Seiring SpaceX terus mempercepat langkah peluncurannya, semakin banyak roketnya akan meledak dari launchpad California.
Jika Anda cukup dekat dengan situs peluncuran, Anda juga mungkin menikmati tontonan ganda ketika tahap pendorong roket kembali beberapa menit kemudian untuk mendarat di Vandenberg, pertama kalinya SpaceX mencapai prestasi itu di Pantai Barat. (Pada SpaceX sebelumnya diluncurkan di sana, booster ditetapkan pada tongkang di Pasifik.)
Selain menghasilkan api terang dari mesinnya, roket meninggalkan jejak uap air dari knalpotnya, yang mengembun dan membeku untuk membentuk jejak kondensasi, atau contrail – awan buatan panjang yang, pada Minggu malam, dan selama peluncuran Desember lalu digambarkan di bawah, terlihat beberapa saat setelah roket menghilang.
Ketika peluncuran terjadi dekat dengan matahari terbit atau terbenam – ketika tanah dalam kegelapan tetapi langit masih cerah – sinar matahari berkilau dari contrails, menambah kemegahan.
Peluncuran dari Vandenberg bukan hal baru. Pangkalan Angkatan Udara berfungsi sebagai pusat pengembangan dan pengujian rudal balistik pada 1960-an dan 1970-an. Belakangan, roket besar yang membawa satelit militer rahasia meledak dari sana. Dengan petak samudera terbuka di selatan Vandenberg, situs ini ideal untuk meluncurkan pesawat ruang angkasa pada orbit yang melewati kutub bumi.
Pada 1980-an, Pantai Barat diatur untuk mengamati gemuruh gemuruh pesawat ulang-alik angkasa, yang awalnya dimaksudkan untuk mengambil alih peluncuran satelit militer di samping misi NASA mereka. Angkatan Udara menghabiskan beberapa miliar dolar untuk menyiapkan tempat peluncuran, dan perusahaan pengorbit prototipe melakukan perjalanan ke sana untuk menguji fasilitas.
Namun, setelah hilangnya Challenger pada tahun 1986, Angkatan Udara memutuskan bahwa roket tanpa awak tradisional lebih baik dan lebih aman, dan tidak ada angkutan ulang-alik yang diluncurkan dari Vandenberg.
Dalam beberapa tahun terakhir, perusahaan komersial telah mengambil alih beberapa tempat peluncuran. SpaceX menyewa Launch Complex 4, yang sebelumnya digunakan untuk roket Atlas dan Titan Angkatan Udara. Perusahaan ini meluncurkan Falcon 9 pertama dari Vandenberg pada 2013, dengan menggunakan satelit sains Kanada. SpaceX kemudian menyewa situs kedua untuk pendaratan pendorongnya yang dapat digunakan kembali.
Ada 11 peluncuran sejauh ini tahun ini dari Vandenberg, lima di antaranya oleh SpaceX. Selama beberapa dekade, jumlah peluncuran sebenarnya telah menurun, dari lebih dari 900 pada tahun 1960 menjadi hanya 79 sejauh ini pada dekade ini. Namun langkahnya meningkat dalam beberapa tahun terakhir. Dengan hampir tiga bulan tersisa pada 2018, SpaceX telah meluncurkan roket sebanyak yang mereka lakukan di semua 2017.
Selain SpaceX, United Launch Alliance, Northrop Grumman, Lockheed Martin dan Harris menyewa ruang di Vandenberg dari Angkatan Udara. Firefly Aerospace berencana untuk mengambil alih launchpad Vandenberg lainnya, yang sebelumnya digunakan oleh roket Delta 2 yang sudah pensiun, untuk usaha komersial masa depan roket Alpha kecilnya, yang dapat mengirimkan metrik ton muatan ke orbit rendah Bumi. (Falcon 9 yang jauh lebih besar dapat mengangkat hampir 23 metrik ton.)
Meskipun peluncuran roket menjadi lebih umum, kondisi tampilan tidak selalu ideal. Ketika pesawat ruang angkasa NASA InSight Mars diluncurkan dengan roket Atlas 5 pada Mei, Vandenberg diselimuti kabut. Pengamat mendengar gemuruh peluncuran tetapi tidak bisa melihat roket. Riser awal di Los Angeles dan San Diego, bagaimanapun, mendapat pandangan yang baik.
Namun, bahkan tampilan paling dramatis dari pencapaian teknologi dapat kehilangan kemilau mereka dengan penglihatan berulang. Altman mengatakan dia mungkin tidak akan keluar dari jalannya untuk menyaksikan roket lain lewat.
“Itu keren,” katanya. “Itu juga hanya tampak seperti dua lampu utama yang terpisah.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *