Membagi dan Memelihara: Mengklasifikasi Harimau untuk Membantu Menyelamatkan Mereka Dari Kepunahan

Kurang dari 4.000 harimau tersisa di alam liar. Penelitian baru bertujuan untuk memberikan pemahaman konservasionis yang lebih baik tentang genetika mereka untuk membantu menyelamatkan mereka.
Setelah bertahun-tahun berdebat, para ilmuwan melaporkan dalam jurnal Current Biology bahwa harimau terdiri dari enam subspesies unik. Salah satu dari subspesies itu, harimau China Selatan, bertahan hidup hanya di penangkaran.
“Hasil yang disajikan dalam makalah ini penting karena bertentangan dengan klasifikasi konservasi internasional yang diterima saat ini untuk harimau,” kata Uma Ramakrishnan, seorang ahli ekologi molekuler di Pusat Nasional untuk Ilmu Biologi di Bangalore, India, yang tidak terlibat dalam penelitian ini.
Sebuah sistem yang baru-baru ini diusulkan oleh beberapa ilmuwan yang akan mengklasifikasikan harimau dunia menjadi dua subspesies akan membahayakan harimau yang tersisa di dunia daripada menguntungkan mereka, kata Shu-Jin Luo, seorang ahli genetika di Universitas Peking yang memimpin penelitian. Melestarikan apa yang tersisa dari keragaman genetik harimau akan membutuhkan memastikan bahwa semua subspesies yang tersisa diperhitungkan, ia dan rekan penulisnya berpendapat.
“Jika Anda berpikir bahwa semua harimau secara genetik homogen, Anda mungkin mengatakan jika Anda kehilangan harimau Amur, Anda masih memiliki harimau Bengal – dan itu adalah O.K. karena mereka sangat mirip, “kata Dr. Luo. “Tapi itu bukan OK, karena sekarang kita tahu bahwa harimau tidak semuanya sama.”
Dr. Luo berharap bahwa temuan baru mereka mengakhiri debat selama satu dekade tentang apakah harimau membentuk enam, lima atau dua subspesies. Pada tahun 2004, ia dan koleganya pertama kali mempresentasikan penelitian bahwa harimau merupakan enam subspesies hidup, berdasarkan analisis genom parsial. Tetapi peneliti lain segera menantang temuan.
Analisis terbaru mengkonfirmasi enam subspesies yang hidup: Benggala, Amur, Cina Selatan, Sumatera, Indochinese dan Melayu. Para ilmuwan juga percaya bahwa tiga subspesies tambahan – harimau Kaspia, Jawa dan Bali, yang dijelaskan pada 1930-an – telah hilang dari kepunahan.
[Seperti halaman Science Times di Facebook. | Mendaftar untuk buletin Science Times.]
Perbedaan antara spesies dan subspesies terkadang kabur. Meskipun dua subspesies berbeda dapat kawin dan menghasilkan keturunan yang layak, subspesies sering dipisahkan oleh habitat yang berbeda, adaptasi lingkungan yang berbeda dan fitur genetik dan morfologi yang unik. Subspesies, banyak peneliti percaya, adalah batu loncatan perantara evolusi di jalan menuju spesies yang sepenuhnya terbentuk.
Berbekal teknologi genom yang lebih terjangkau dan kuat, Dr. Luo dan rekan-rekannya memperkuat temuan asli mereka. Sebelumnya, hanya satu genom harimau lengkap yang telah diurutkan. Dalam studi baru ini, para peneliti melakukan analisis sekuens seluruh genom dari 32 spesimen harimau liar yang dilindungi dari seluruh dunia. Analisis statistik 1,8 juta varian DNA di seluruh genom harimau spesimen menyelesaikan pemecahan menjadi enam subspesies yang berbeda.
“Meskipun metode genom telah diterapkan secara luas pada manusia dan model organisme, penggunaannya untuk mempelajari spesies yang terancam punah masih kurang dieksploitasi,” kata Dr. Ramakrishnan.
Analisis ini juga menawarkan jendela ke dalam sejarah evolusi harimau. Bukti fosil menunjukkan bahwa pemangsa berevolusi sekitar dua juta tahun yang lalu di Asia. Studi baru mengungkapkan bahwa subspesies harimau terakhir memiliki nenek moyang yang sama secara relatif baru-baru ini, sekitar 110.000 tahun yang lalu, kemungkinan di Asia Tenggara modern dan Cina selatan. Ketika iklim berubah, harimau melebar ke barat ke India, ke utara ke Cina dan Siberia dan ke selatan ke Indonesia dan Malaysia.
Dalam puluhan ribu tahun sejak itu, harimau telah berevolusi menjadi subspesies dengan tanda tangan genom yang berbeda. Sebagai contoh, para peneliti menemukan bahwa harimau Sumatera – yang hidup di satu pulau di Indonesia, dan merupakan yang pertama menyimpang dari subspesies lain – memiliki gen yang terkait dengan ukuran tubuh yang lebih kecil dibandingkan dengan sebagian besar harimau di daratan. Ini sejalan dengan pengamatan morfologis dan harapan ekologis, kata Dr. Luo.
“Di India dan Siberia, harimau memangsa hewan berkuku besar, tetapi di Sumatera, mereka lebih mengandalkan babi hutan dan rusa kecil,” katanya. “Masuk akal bahwa mangsa yang lebih kecil akan memberikan tekanan seleksi untuk harimau yang lebih kecil.”
Diperkirakan 100.000 harimau berkeliaran di hutan, rawa, dan padang rumput Asia seabad lalu. Tetapi perburuan, perusakan habitat dan pembunuhan balas dendam telah membuat jumlah mereka terus menurun; saat ini lebih banyak harimau yang hidup di penangkaran daripada di alam liar. Harimau telah menghilang dari Kamboja dan Vietnam, dan hanya beberapa individu yang tersesat yang diperkirakan hidup di alam liar di Laos dan Cina.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *