Virus Disebarkan oleh Serangga ke Tanaman Suara Menakutkan. Militer Menyebutnya Ketahanan Pangan.

Di dalam Departemen Pertahanan, satu proyek baru-baru ini suatu lembaga terdengar futuristik: jutaan serangga yang membawa virus turun pada tanaman dan kemudian secara genetik memodifikasinya untuk tahan terhadap kekeringan, banjir dan serangan asing, memastikan pasokan makanan yang aman secara permanen.
Namun dalam peringatan yang dipublikasikan Kamis di jurnal Science, sekelompok ilmuwan independen dan pengacara keberatan dengan penelitian tersebut, yang belum keluar dari lab. Mereka berpendapat bahwa upaya tersebut tidak jauh berbeda dengan merancang senjata biologis – dilarang di bawah hukum internasional sejak tahun 1975 – yang dapat mengerumuni dan menghancurkan hektar tanaman.
Perselisihan ini merupakan episode terbaru dalam debat internasional yang sedang berlangsung tentang pengejaran apa yang disebut penelitian dua penggunaan: penemuan teknologi yang dapat bermanfaat atau menimbulkan ancaman bagi kesejahteraan manusia. Ketika alat pengeditan gen menjadi semakin mudah diakses, para ilmuwan, ahli etika dan pembuat kebijakan menimbang penemuan penting yang dapat dilakukan untuk kemanusiaan terhadap potensi jahat mereka.
“Begitu Anda merekayasa virus yang disebarkan oleh serangga, sulit membayangkan bagaimana Anda akan mengendalikannya,” kata Guy Reeves, seorang peneliti di Institut Max Planck untuk Biologi Evolusi di Jerman, yang berkontribusi pada kritik tersebut.
“Anda belum baru saja merilis virus yang dapat menular – Anda sudah merilis penyakit,” tambahnya. “Amerika Serikat tahu lebih baik daripada kembali ke perlombaan senjata biologis.”
Agency Advanced Research Projects Agency, atau Darpa – yang mendanai penelitian ini – menanggapi kritik tersebut dengan bantahan yang dipublikasikan pada hari Kamis.
“Dengan salah satu dari teknologi baru ini yang akan menjadi revolusioner, ada beberapa potensi penggunaan ganda yang melekat di sana,” kata Blake Bextine, manajer program penelitian, dalam sebuah wawancara. “Apa yang kami lakukan dalam program ini sangat terbuka.”
Darpa meluncurkan program penelitian Sekutu Serangga pada tahun 2016, menganggarkan $ 45 juta selama empat tahun untuk mengubah hama pertanian menjadi vektor yang dapat mentransfer gen pelindung menjadi tanaman dalam satu musim tanam. Itu akan secara eksponensial lebih cepat daripada memodifikasi tanaman melalui dorongan gen, yang akan membiakkan sifat-sifat spesifik menjadi spesies yang melampaui generasi. (Penggerak gen telah diusulkan untuk mengurangi kesuburan nyamuk, menghentikan penyakit seperti malaria.)
Para peneliti di empat institusi – Institut Boyce Thompson di New York, Universitas Negeri Ohio, Universitas Negeri Pennsylvania dan Universitas Texas-Austin – sejak itu telah bereksperimen dengan terapi gen yang ditargetkan mereka berharap akan membantu petani menghadapi masalah seperti embun beku dan penyakit.
Tetapi para kritikus mengatakan bahwa mempublikasikan temuan-temuan penelitian baru dapat membentuk “manual instruksi awal” untuk mengembangkan senjata biologis ofensif. Selain memperkuat ketahanan tanaman, serangga dapat dengan mudah direkayasa untuk membawa virus yang merusak tanaman, kata Dr. Reeves.
Dia menambahkan bahwa salah satu spesies utama yang ditargetkan dalam penelitian ini adalah jagung, sumber makanan pokok bagi ratusan juta orang di Amerika Latin dan Afrika.
Program-program militer asing sering “didorong oleh persepsi kegiatan para pesaing,” para kritikus memperingatkan, dan “pengumuman belaka dari program ini dapat memotivasi negara-negara lain untuk mengembangkan kemampuan mereka sendiri di arena ini – memang, mungkin sudah melakukannya.”
Para sarjana menyarankan untuk meningkatkan metode perlindungan tanaman yang sudah ada, seperti penyemprotan udara, tetapi eksekutif program Darpa menganggap alat-alat itu mahal dan tidak tepat. Mereka juga mengatakan kritik tersebut salah menirukan penelitian mereka dengan menyarankan bahwa virus ini akan secara permanen memodifikasi genom tanaman. Bukan itu masalahnya, kata Dr. Bextine.
“Jika Anda melihat kekeringan datang, Anda dapat menggunakan sistem untuk mempertahankan periode kesulitan, dan kemudian kembali ke keadaan alami,” kata Dr. Bextine. “Kami sedang mengembangkan alat-alat yang futuristik, tetapi kenyataannya sangat banyak. Ini biologi yang sangat kami pahami. ”
Darpa telah memasukkan Departemen Pertanian, Badan Perlindungan Lingkungan, Administrasi Makanan dan Obat-obatan dan regulator lainnya di seluruh proyek. Ini juga mengharuskan para peneliti untuk memasukkan setidaknya tiga sakelar mematikan, atau rem darurat, dalam sistem mereka sebagai langkah pengamanan.
Reeves tidak puas.
“Saya pikir proyek ini diputuskan di satu koridor yang tenang – sebuah agen dengan sedikit pengawasan yang sengaja muncul dengan ide-ide yang sedikit gila – dan orang-orang top di Pentagon akan sama terkejutnya seperti saya,” katanya.
Petugas Darpa mengakui bahwa pekerjaan agensi mereka sering melibatkan risiko yang diperhitungkan. Namun, mereka menganggap itu inti dari misi mereka untuk mempertimbangkan manfaatnya.
“Kami senang orang-orang mengajukan pertanyaan,” kata Dr. Bextine. “Tapi ketahanan pangan adalah keamanan nasional. Ini menstabilkan masyarakat kita. “

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *